InicioCienciaCómo un científico-artista transformó nuestra visión del cerebro

Cómo un científico-artista transformó nuestra visión del cerebro

El cerebro en busca de sí mismo
benjamin ehrlich
Farrar, Straus y Giroux, $35

El anatomista español Santiago Ramón y Cajal es conocido como el padre de la neurociencia moderna. Cajal fue el primero en ver que el cerebro está formado por células discretas, las «mariposas del alma», como él mismo dijo, que contienen nuestros recuerdos, pensamientos y emociones.

Con el mismo escrutinio inquebrantable que Cajal aplicó a las células, el biógrafo Benjamin Ehrlich examina la vida de Cajal. En El cerebro en busca de sí mismo, Ehrlich retrata a Cajal a lo largo de su vida, capturando momentos tanto mundanos como extraordinarios.

Algunos de los retratos muestran a Cajal cuando era un niño a mediados del siglo XIX. Nació en las montañas de España. Cuando era niño, anhelaba ser artista a pesar de la desaprobación y la dominación de su padre. Otros retratos lo muestran como aprendiz de barbero-cirujano, fisicoculturista profundamente inseguro, escritor de novelas románticas, fotógrafo y médico militar enfermo de malaria en Cuba.

El libro está meticulosamente investigado y es completamente completo, y abarca desde antes del nacimiento de Cajal hasta después de su muerte en 1934 a los 82 años. Ehrlich extrae momentos significativos que llevan a los lectores a la mente de Cajal a través de sus propios escritos en revistas y libros. Estos destellos ayudan a situar los descubrimientos científicos de Cajal dentro del contexto más amplio de su vida.

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Al llegar a un nuevo pueblo cuando era niño, por ejemplo, el joven Cajal usaba la ropa equivocada y hablaba el dialecto equivocado. Avergonzado, el niño sensible comenzó a portarse mal, peleando, fanfarroneando y faltando a la escuela. Por esta época, Cajal desarrolló un impulso insaciable por dibujar. “Escribía constantemente en cada superficie que podía encontrar, en trozos de papel y libros de texto escolares, en portones, paredes y puertas, recaudando dinero para gastar en papel y lápices, deteniéndose en sus paseos por el campo para sentarse en una ladera y dibujar el paisaje. paisaje”, escribe Ehrlich.

Cajal siempre fue un observador profundo, ya sea que el tema fuera el muro de piedra frente a una iglesia, una hormiga que intentaba llegar a casa o un tejido cerebral deslumbrantemente complicado. Vio detalles que otras personas no vieron. Este talento es lo que finalmente lo impulsó en la década de 1880 a su gran descubrimiento.

En ese momento, un concepto prevaleciente del cerebro, llamado teoría reticular, sostenía que la maraña de fibras cerebrales era un órgano completo unitario, indivisible. Mirando a través de un microscopio a todo tipo de células nerviosas de todo tipo de criaturas, Cajal vio una y otra vez que estas células de hecho tenían espacio entre ellas, «terminaciones libres», como él lo expresó. «Las células nerviosas independientes estaban en todas partes», escribe Ehrlich. El cerebro, por lo tanto, estaba hecho de muchas células discretas, todas con sus propias formas y funciones diferentes (SN: 25/11/17, p. 32).

Las observaciones de Cajal finalmente ganaron terreno entre otros científicos y le valieron el Premio Nobel de fisiología o medicina en 1906. Compartió el premio con Camillo Golgi, el médico italiano que desarrolló una mancha que marcaba las células, llamada reacción negra. Golgi fue un firme defensor de la teoría reticular, lo que lo puso en desacuerdo con Cajal, quien usó la reacción negra para mostrar las terminaciones de las células discretas. Los dos hombres no se habían conocido antes de su viaje a Estocolmo para asistir a la ceremonia de premiación.

A través de sus detallados dibujos, Santiago Ramón y Cajal reveló una nueva visión del cerebro y sus células, como estas dos células de Purkinje que Cajal observó en el cerebelo de una paloma.Science History Images/Alamy Stock Photo

Las ideas irreconciliables de Cajal y Golgi, y su hostilidad entre ellos, se hicieron evidentes en los discursos que dieron después de que se les otorgaron los premios. “Quien creía en la ‘así llamada’ independencia de las células nerviosas, [Golgi] se burló, no había observado la evidencia lo suficientemente de cerca”, escribe Ehrlich. Al día siguiente, Cajal respondió con una refutación precisa y contundente, detallando su trabajo sobre “casi todos los órganos del sistema nervioso y sobre un gran número de especies zoológicas”. Y agregó: “Nunca [encountered] un solo hecho observado contrario a estas afirmaciones”.

Las intuiciones ferozmente defendidas de Cajal provinieron de observaciones cuidadosas, y sus dibujos intuitivos de las células nerviosas hicieron mucho para convencer a otros de que tenía razón (SN: 27/2/21, p. 32). Pero como deja claro el libro, Cajal no era un mero autómata que copiaba exactamente el objeto que tenía delante. Como cualquier artista, vio a través de los detalles superfluos de sus modelos y capturó su esencia. “Él no copió imágenes, las creó”, escribe Ehrlich. Las intuiciones de Cajal “llevan el sello único de su mente y su experiencia del mundo en el que vivió”.

Esta biografía dibuja una imagen vívida de ese mundo.

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